의사들이 처방하는 항불안제들인 Xanax, Ativan, Klonopin 등이 급증하고 있지만 많은 사람들은 심각한 위험성을 알지 못하고 있다.  

by Avichai Scher and Ali Galante / Jul.27.2018  NBC NEWS

Christy Huff (심장전문의) 는 눈의 통증 때문에 생긴 수면장애로 의사로부터 Xanax를 처방받았다.  저녁에 한 알씩 먹는 약이 약간 편하게 해주었지만,  곧 공포와 전율을 느끼는 불안을 경험하기 시작했다.  그녀는 깜짝 놀라 약을 끓으려고했지만 금단 현상을 경험했고 다시 먹게 되었고 불안은 없어졌다. 그리고 3주 후에는 Xanax에 의존하게 되었다. 그녀는 “ 약을 처방받을 때 중독이나 의존 위험에대한 경고를 들은적이 없다”고 진술했다.  그녀는 “ 내가 얼마나 심각한지 정말 충격을 받았다”고 하면서 NBC News에 말했다.

Xanax는benzodiazepines (혹은 benzos)라고 불리는 항불안제의  한 종류로 수면장애나 불안에 사용하는 신경안정제이며, 같은 계통으로 Valium, Ativan, Klonopin이 있다.

Dr. Anna Lembke( 스탠포드대학교 의료센터의 중독의학 대표) 는 항불안제로부터 오는 의료적인 문제점들로 의존성, 중독이 있으며, 진통제로 쓰이는 오피오이드 문제에 버금가는 숨겨져있지만 널리알려진 문제라고 지적했다.

(Christy Huff가 Xanax를 복용하기 전과 후의 모습.)

Christy Huff는 Xanax에 점점 심각하게 의존하게 되면서 “ 의학생나 레지턴드, 심지어 의사들도 Benzodiazepines의 중독성을 인식하지 못한다”고 하면서. “최근에 오피오이드에 대해서 심각성을 인식하고 있지만 Benzos의 위험성에 대해서는 잘 모르고 있으며 사람들은 그것으로 인해 죽어가고 있다” 고 말한다.

National Institute on Drug Abuse의 통계에 의하면 2015년 Benzos의 과용으로 죽은 사람이 8791명이 되며,이숫자는 1999녀 1135명이 과용으로 죽은 숫자에 비해서 급증했다. 1996년과 2013 사이에 밴조를 처방받는 사람들은 67%가 증가했고 그 숫자는 1350만명이라고 보고한 연구조사도 있다.

그 동안 과도한 오피오이드 복용문제에 대한 관심 때문에 밴조의 위험성에 대해서는 소홀해왔다. 오피오이드는 사실  처방약인opioids 그리고  heroin , fentanyl을 포함하는데 2016년 42000명이 죽은 것으로 보고되었다. (Centers For Disease and Prevention)

Valium 를 만드는 제약사는 안전하고, 조심스럽게 처방되어야할 것으로 꾸준히 말하고있으며,  Xanax 제약사 역시 밴조의 남용이 공중 건강문제로 증가하고 있고 소비자들및 의사들에게 적절한 사용을   교육할 것이라고 말하고 있다.

Lembke는 밴조를 처방할 때 조심할것을 말하면서 “ 오피오이드와 그 위험성에 대해서 의사를 교육해야 한다고 의학계에서 인식하는 것은 희망적이지만, 아직 밴조에 대해서는 그렇게하지 않고 있다” 고 말한다.  그녀는 불안이나 수면장애에 대한 밴조의 즉각적인 효과 때문에  의사들은 쉽게 처방하고 있지만 환자들은 즉시 내성이 생기고 같은 효과를 위해서 점점 많은 양을 처방하게 되고, 결국 처방을 올리는 중간에 고통스런 금단 현상을 경험하게 하며, 장기적인 사용은 신경손상을 일으킨다고 말을 하고 있다.

Benzos는 끓기가 아주 힘들다고 하며, 어떤 환자들에게는 오피오이드 끓기가 더 쉽다고 한다. 밴조는 오피오이드와 함께 사용하는 경우가 많지 않지만 만약 사용할 경우 거의 두배의 효과가 되어 특히 위험하게 된다.

Huff 는 거의 3년동안 밴조를 끓기 위해서 노력하고 있다.  그녀가 자신의 의존성을 인식했을 때  그녀의 의사는 심각하게 받아들이지 않았다. 그녀는 “이것은 불안문제다”라면서 “3주동안 점차적으로  끓을 수 있지만  그냥  끊을 수 있다”라고 의사로부터 들었다라고 말했다.  그러나 그녀가 Xanax를 끓으려고 하자 심한 증상들이 나타났다. 밤에 3시간 이상 잘 수 없었고 먹거나 삼킬 수 없어서 몸무게가 20파운드나 줄어들었다.

“나는 온라인 선상에서의사들이 처방한 약을 복용하면서 많은 해를 당했다고 말하는  많은 환자들을 만났다.그들은 자신들이 겪는 고통에 대해서 들은적이 결코 없다고 말을 한다.”

온라인조사를 하고 난 후 Huff는 천전히 끊어야한다는것을 알게 되었고 복용량을 줄일 때마다 증상이  점점 심해지는 것을 경험하지만 점점 좋아진다는 것을 알게 되었다. 그녀가 밴조에 의존하게 되었을 대 딸인 Kathryn을 돌보기 위해서 의사직을  그만두어야했다.  그녀가 앓고 시작한 첫 해는  딸의 pre-k의 마지막 해였다. Kinder가 시작하기 전에  동물원이나 공원에 같이 가면서 딸과 시간을 보내기 위해서 계획했는데 집에서만 지내야했고 대신에 내니가 딸을 데리고 나갔다고 했다. 그녀는 화가 난다고 말한다. “내가 아픈 것도 충분히 괴로운데 딸의 삶에 충분히 동참하지 못한것은 정말 모욕이다”라고 말을 한다.

Huff는 1년 더 밴조를 완전히 끊기 위해서 노력을 하고 있다.그러나 더욱 걱정스러운 것은 장기적인 손상에 대한 것이다. 그녀는 간단한 것도 쉽게 잊어버리는 기억과 피곤함으로 힘들어하고 있다.

Lembke 는 밴조를 끊기 위해서는 시간이 필요하다고 말을 한다. 복욕량이 줄어들수록 약물이 차지했던 역할이 커지기 때문에 금단 현상은 더욱 커진다고 말을 한다.  또한 밴조를 갑자기 끓게 되면 발작이나 죽음이 올 수 있다고 말을 한다.

 

지금도  Huff는 다른 사람들이 자신과 같은 처지에 빠지지 않도록 경계하는 일에 노력을 하고 있다. 그녀는 비영리 the Benzodiazepine Information Coalition이라는 비영리기관을 운영하고 있다. 기관의 목적은 의사나 환자들에게 밴조를 처방하는 것이 무슨 의미가 되는지 알리기 위한 것이다.

“정말 세상이 밴조가 큰 문제임을 알기를 원하다”고 그녀는 말한다.

Lembke 는 환자들을 위해서 다음과 같은 사항을 경계하기를 원하다.

  • Benzos를 복용하기전에 그 위험이 무엇인지 의사에게 물어보고, 다른 항불안제나 인지치료방법과 같은 대안방법이 괜찮은지 물어보아야 한다.
  • Benzos 는 단기적이나 간헐적으로 사용하는 것이 좋으며 장기적인 사용을 금해야하한다.
  • Benzos를 갑자기 끊어서는 안된다. 만약 끊고 싶으면 의사와 계획을 짜야한다.
  • 부모들은 온라인선상에서 구할 수 있는 benzos의 위험성을 자녀들에게 알려야하며 수상한 팩키지나 약을 정확히 측정하는 도구등이 있는지 관찰해야한다. 심지어 작은 양도 치명적일 수 있기 때문이다.

 

Dangers of rising benzo prescriptions raise alarms of next drug crisis

When Christy Huff developed a painful eye problem that led to insomnia, her doctor had a common solution— Xanax. She took the medication as directed.

One pill at night offered her some relief, but soon she began to experience anxiety, daytime terrors and tremors. Then, Huff had a startling realization. When she was off the Xanax she was going through withdrawal. And when she was on it “all of that just melted away,” she said.

In just three weeks, her body was dependent on Xanax.

 “I don’t remember getting any warnings from doctors as far as addiction or dependence,” Huff, who is a cardiologist, told NBC News. “I was completely shocked at how sick I was.”

 Xanax is part of a class of drugs called benzodiazepines, sometimes called “benzos” for short. Benzodiazepines are sedatives used primarily to treat anxiety and sleeplessness. The class of drugs also includes Valium, Ativan and Klonopin.

Dr. Anna Lembke, chief of addiction medicine at Stanford University Medical Center, said complications from benzos, such as dependency and addiction, are fueling a hidden epidemic akin to the opioid crisis.

Christy Huff, before and after she developed a debilitating dependence on Xanax. Courtesy Christy Huff

“Medical students, residents and even doctors in practice don’t recognize the addictive potential of benzodiazepines,” she told NBC News. “There’s been all this awareness on opioids but very little focus on benzodiazepines and yet people are dying from them.”

According to data from the National Institute on Drug Abuse, there were 8,791 overdose deaths involving benzos in 2015, up from 1999 when there were 1,135 overdose deaths involving benzos. Between 1996 and 2013, the number of adults filling a benzodiazepine prescription increased by 67 percent, reaching 13.5 million in 2013, according to a study.

There is far less awareness of the dangers of benzos, perhaps because of attention over the opioid crisis. Opioids, including prescription opioids, heroin and fentanyl, killed more than 42,000 people in 2016, according to the Centers for Disease Control and Prevention.

The maker of Valium said it is commited to ensuring the drug is taken safely, and recommends it be prescribed carefully. The maker of Xanax said abuse of benzodiazepines has become a growing public health threat, and it will continue to educate consumers, patients and doctors about its proper use.

Lembke says more care should be taken when prescribing benzos.

“One of the silver linings of the opioid epidemic has been that the medical community has recognized that we have to educate doctors better about opioids and their risks,” Lembke said, “but we’re still not doing that for benzodiazepines.”

She explained that since benzos work so well for anxiety and sleeplessness and patients immediately respond to them, doctors are quick to prescribe them. But patients can quickly develop a tolerance, leading to higher and higher doses, and painful withdrawal symptoms between doses. Long-term use can even cause neurological damage, Lembke said.

Benzos are extremely difficult to kick, she said. For some of her patients, quitting opioids is easier. Benzos can be particularly dangerous when combined with opioids, which is not uncommon and can increase overdose risks nearly four-fold.

Huff has been working on kicking benzos for nearly three years.

When she first realized her dependency, her doctor didn’t take her seriously.

“She said, ‘This is all just anxiety,'” Huff said of her doctor. “‘You can taper it off in three weeks but honestly I think you can just cold turkey.'”

When she tried to stop taking Xanax, she developed severe symptoms. She couldn’t sleep more than three hours at night, she had difficulty eating and swallowing and lost almost 20 pounds. Lembke said that stopping benzos cold turkey can cause seizures and even death.

I have met online so many patients that have been harmed by these medications, just by taking them as prescribed by their doctor. They were never informed of the possible consequences they have suffered.

After some online research, Huff realized that she had to slowly taper off. Each time she lowers her dose, she goes through a period of intensifying symptoms, but is slowly making progress.

When Huff became dependent on benzos, she had already stopped practicing medicine to take care of her young daughter, Kathryn. The first year Huff was sick was her daughter’s last year of preschool. She had plans to enjoy time with her daughter before she started kindergarten, like go to the zoo and the park. Instead, she had to stay home and rest while a nanny took her daughter out.

“There’s a lot of anger,” Huff said. “It’s bad enough I’m suffering this way but not being able to participate fully in my daughter’s life, that’s just the ultimate insult.”

Huff is hoping that in another year, she’ll be off of benzos entirely, but what worries her is long-term damage. She struggles now with memory and fatigue — forgetting to do simple tasks, like put in her contact lenses in the morning.

Lembke points out that tapering off can take time. As the doses get smaller, the percentage of drug being taken away is greater, so the withdrawal symptoms can be more intense.

Today, Huff is trying to raise the alarm so others don’t wind up in the same situation. She directs a nonprofit, the Benzodiazepine Information Coalition. Its mission is to educate both doctors and patients about what it means to be prescribed benzodiazepines.

“I just really want the world to know that this is a huge problem,” Huff said. “I have met online so many patients that have been harmed by these medications, just by taking them as prescribed by their doctor. They were never informed of the possible consequences they have suffered.”

Lembke offered the following advice for patients:

  • Before taking benzos, ask your doctor what the risks are. Ask if there are other treatment options like antidepressants or cognitive behavioral therapy.
  • Benzos should be used as short-term and intermittent treatments. Avoid long-term use.
  • Never stop taking benzos suddenly. Talk to a doctor about a plan to taper over time.
  • Tell your doctor which other medications you’re taking, and ask about taking the drugs together.
  • Parents should be aware that some benzos can be bought online so they should talk to their teens about the dangers and be on the lookout for mysterious packages and precision scales, which are used to measure doses. Even tiny dosages can be deadly.

Lembke hopes that eventually, doctors will be better informed, but for now, the onus is on patients to be aware of these concerns.

Scher, Avichai and Galante, Ali.  ( Jul 27, 2018 ). Dangers of rising benzo prescriptions raise alarms of next drug crisis. Jul 28, 2018. NBC News, https://www.nbcnews.com/health/health-news/dangers-rising-benzo-prescriptions-raise-alarms-next-drug-crisis-n895361

 

 

Anxiety

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